人の老化はある年齢から急速に進むことが判明。

血中のタンパク質の測定によってヒトの健康状態を診断できることは広く知られているが、最近の研究で血中のタンパク質レベルによって、ヒトの年齢を精緻に予測できることがわかった。

そしてスタンフォード大学の研究チームがヒトの血漿タンパク質を分析したところヒト老化のペースは一定ではないことが明らかとなった。

スタンフォード大学トニー・ウィス=コレイ教授らの研究チームはマウスの血液のタンパク質レベルと老化の関係性(同氏の研究)に着目し、18歳から95歳までの4263名から得た血液サンプルを用いて2925の血漿タンパク質を分析した。2019年12月5日、その結果をまとめた研究論文は学術雑誌nature medicineに掲載されている。

研究チームは、各被験者の2925の血漿タンパク質のレベルをそれぞれ測定し、そのうち1379のタンパク質レベルが被験者の年齢によって明らかに異なっていることを突き止めた。また、被験者の年齢は、これらのうち373のタンパク質によって、概ね3年程度の誤差で精緻に予測でき、9のタンパク質でも、ある程度の精度で予測が可能だという。

加齢のみの要因で不可逆的に生じる生体の変化、すなわち「生理的老化」は、一定のペースで継続的に進行するのではなく、34歳の青年期、60歳の壮年期、78歳の老年期という3つのポイントで急激に進むことも示されている。多くのタンパク質は、一定のペースで増減したり、生涯、同じレベルを維持するのではなく、一定期間、同じレベルを保ち、特定のポイントで、突然上下に変動していることが示唆された。

また、年齢によってそのレベルが明らかに異なる1379のタンパク質のうち、895のタンパク質は、性別によっても特徴が認められた。男性と女性で老化プロセスが異なることを示す成果のひとつとしても注目されている。

タンパク質は、身体を構成する細胞からの指示を実行する働きを担っている。それゆえ、タンパク質レベルを向上させることができればヒトの老化を遅らせることができるかもしれない。

臨床応用までにはさらに5年から10年を要するものの、血中のタンパク質を「老化バイオマーカー」として老化の急速な進行を特定したり、老化を遅らせる薬剤や治療法を開発したり、老化を加速させる薬剤の副作用を早期発見するなど、様々な分野での応用が期待されている。

参照Newsweek