夜になると鉄の水滴が降り注ぐ地獄のような惑星が発見される。昼になるとさらに高温になり、鉄は蒸発する。

天文学は過去10年で飛躍的な進歩を遂げました。太陽系外惑星の調査も進められ、そこには膨大な数の惑星があり、それらの多くは太陽系で見られるものとは完全に異なっていることもわかりました。WASP-76bはそれらの1つであり、新しい観察結果は、この特異な世界では鉄が雨になることを示唆しています。

天文学者は地球から640万光年離れた魚座の星座に地獄のような惑星を発見しました。そこでは、日中になると鉄が蒸発し、夜になり、温度が下がると鉄の雨が惑星の中心に降り注ぎます。

これらはSFのようにも聞こえますが私達が発見している極端な星の内の1つです。

「この惑星は鉄雨を除いて夕方雨になると言うことができます」と、スイスのジュネーブ大学の教授であるデイビッド・エーレンライヒは声明で語りました。

スイスのグラフィック小説家フレデリック・ピーターズによるこのコミック風のイラストは、太陽系外惑星WASP-76bの夜の境界のクローズアップビューを示しています。
スイスのグラフィック小説家フレデリック・ピーターズによるこのコミック風のイラストは、太陽系外惑星WASP-76bの夜の境界のクローズアップビューを示しています。

2016年に発見されたWASP-76bはホットジュピターと呼ばれるガス巨人、系外惑星に分類されます。この星は親星と非常に近いため1回転するのに43時間しかかかりません。

この惑星の興味深い点は地球と月のように、恒星に対して片側しか見せません。これはWASP-76bの昼間側が絶えずローストされていることを示しています。

2つの面には大きな温度差があります。日中は摂氏2400℃、夜は摂氏1500℃です。昼間の温度は鉄を蒸発させるには十分な高温です。

この極端な温度差は猛烈な風を生み出し、風の速度は時速18,000kmほどになると研究チームは予想しています。この風が蒸発した鉄を昼側から夜側へと運んでいると推察されます。

エスプレッソ分光計を使用して、科学者は、ワスプ-76bの日が夜に移行する夕方の辺境、またはターミネーターで強い鉄蒸気の特徴を検出しました。しかし、グループが朝の移行を観察したとき、鉄の信号は消えていました。

「観測は、WASP-76bの暑い日側の大気中に鉄蒸気が豊富であることを示しています」と、スペインのマドリッドの宇宙生物学センターの天体物理学者でESPRESSO科学チームの議長であるマリアローザサパテロオソリオは付け加えました。「この鉄の一部は、惑星の回転と大気風のために夜側に注入されます。そこで、鉄はより涼しい環境に遭遇し、凝縮して雨が降ります。」

ームは、チリの欧州南天天文台の超大型望遠鏡に搭載されたESPRESSO(ロッキー太陽系外惑星のエシェルスペクトログラフおよび安定分光観測)装置を使用して、この惑星の表面全体の化学変化を検出および研究しました。ESPRESSOはもともと地球に似た惑星を狩るために設計されましたが、はるかに用途が広いことが証明されています。

「私たちが今持っているのは、最も極端な太陽系外惑星の気候を追跡する全く新しい方法です」とエーレンライヒは結論付けています。

参照:iflscience